STMicroelectronics annonce ce jour avoir dépassé le milliard de modules ToF (Time of Flight) vendus dans le monde, permettant la détection de la distance par télémétrie laser.

Les capteurs miniatures ToF de ST utilisent la technologie de détection de photons ultra-rapides (SPAD) et sont fabriqués sur des tranches de silicium de 300 mm de diamètre à Crolles. Le module final, qui intègre un capteur SPAD (Single Photon Avalanche Diode pour détection d’un photon unique par photodiodes à avalanche), une micro-source laser (VCSEL, Vertical Cavity Surface Emission Laser pour diode laser à cavité verticale émettant par la surface)), et des éléments optiques nécessaires qui permettent au produit d’avoir des performances exceptionnelles, est assemblé et testé dans ses propres usines de back-end.

« ST a permis à la technologie de détection de la distance par mesure du temps de vol (ToF) de quitter ses laboratoires de recherche pour créer une famille complète de produits leaders sur leur marché. Aujourd’hui, ces produits sont utilisés dans plus de 150 modèles différents de smartphones et viennent de franchir le cap du milliard d’unités livrées », a déclaré Éric Aussedat, directeur général, Imaging Subgroup de ST.

Les familles de produits VL6180, VL53L0 et VL53L1, entre autres, sont fabriquées en grands volumes à l’attention des marchés de l’électronique grand public, de l’informatique personnelle et de l’industriel.

En réduisant les dimensions des circuits ainsi que leur consommation en courant, et en optimisant les performances de télémétrie, les capteurs ToF de la famille FlightSense revendiquent une portée de fonctionnement supérieure aux modèles concurrents et conviennent à une large gamme d’utilisations : détection de présence humaine pour contrôler la mise en veille et la réactivation des PC portables, écrans et autres équipements ; détection de proximité de l’utilisateur ; et autofocus laser (LAF) dans les algorithmes de mise au point automatique hybrides pour modules de prise de vue intégrés aux smartphones.

Le sous-système de prise de vue est un des arguments majeurs dans le choix d’un smartphone. La fonction LAF améliore la mise au point de l’appareil dans des conditions d’utilisation exigeantes — luminosité insuffisante ou scènes à faible contraste, par exemple — que les systèmes autofocus classiques gèrent difficilement. La fonction d’autofocus laser est très largement utilisée par les principaux fabricants de smartphones, dont la plupart ont adopté la technologie ToF de ST.

Une large gamme de produits grand public bénéficie également de l’intégration des capteurs ToF hautes performances de ST : aspirateurs robotisés, ordinateurs portables, tablettes pour enfants (pour la promotion de la sécurité oculaire), robinets automatiques, drones à usage grand public, robots, projecteurs, etc.